Swingin’ Cartoons: dibujos animados a ritmo de swing

Me hace mucha ilusión comenzar el año con una entrada dedicada a la música de jazz presente en los dibujos animados de los años 30 y 40.

Si te gusta el swing, creo que este artículo te va a encantar; si además te gustan los dibujos animados, vas a pasar un buen rato; y si además tienes niños pequeños, me lo vas a agradecer eternamente.

El desarrollo de la animación, esto es, de los dibujos animados, tuvo lugar en paralelo con el del cine, desde comienzos del siglo XX. Del mismo modo, la incorporación del sonido a la imagen animada también se produjo en paralelo con el nacimiento del cine sonoro en torno a 1925. Y, por supuesto, como ocurrió con el cine, la música estuvo presente en los dibujos animados desde ese mismo momento.

Estos cortometrajes de animación eran distribuidos por las grandes compañías cinematográficas (Columbia, MGM, Warner…) con destino a su proyección en salas de cine, hasta que en los años 40 comenzaron a emitirse a través de la recién inventada televisión.

En esta entrada voy a centrarme en diversas series de cortos de animación producidos desde finales de los años 20 hasta finales de los años 40, en los que la música tuvo un especial protagonismo, especialmente el jazz, que en todo este periodo era la música de moda en Estados Unidos.

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«All The Cats Join In», de Make Mine Music (no te pierdas el corto completo al final de esta entrada)

En ocasiones la presencia musical es puramente incidental y se limita a la música de fondo, o bien a una escena casi anecdótica dentro de la película, pero en bastantes ocasiones cobra un protagonismo especial, con la aparición incluso de algunos de los músicos de jazz más conocidos, o de sus representaciones en forma de personajes de dibujos animados (es curiosa la aparición recurrente de algunos músicos como Cab Calloway, Louis Armstrong, Fats Waller y Bill ‘Bojangles’ Robinson).

Lamentablemente, en muchos de estos cortometrajes se reproducen los estereotipos y prejuicios raciales de la época, lo que incluso llevó a las propias distribuidoras a dejar de proyectar algunos de ellos a partir de los años 60 (es el caso, por ejemplo, de los llamados Censored Eleven).

Voy a repasar algunas de las principales series en las que podemos encontrar referencias al jazz, destacando determinados cortometrajes en los que la presencia de esta música es más relevante. Espero que los disfrutéis.

Betty Boop

Se trata de un personaje de animación creado por Max y Dave Freischer en 1930 y que apareció en 90 cortos realizados por Paramount Pictures entre 1930 y 1939, primero dentro de las series Talkartoons y Screensongs y, desde 1932, con serie propia.

En esta serie están algunos de los primeros cortos de animación con referencias al jazz. Es lógico si tenemos en cuenta que Betty Boop, el personaje principal, es una flapper, esto es, el prototipo de mujer joven, independiente, liberada, moderna y amante del jazz, que representa el cambio de la imagen de la mujer en los años 20. Desde entonces su imagen sigue siendo un icono que todos conocemos, cien años después. Betty suele estar acompañada por otros dos personajes recurrentes de la serie: su amigo Bimbo y el payaso Koko.

Su creación no estuvo exenta de controversia. Primero por su imagen provocativa, que tuvo que moderarse a mediados de los años 30 por la aplicación del Código Hays. En segundo lugar porque los productores fueron objeto de una demanda presentada por la cantante y actriz Helen Kane, que reclamaba una indemnización alegando que el personaje era una representación suya no autorizada. Finalmente los tribunales fallaron a favor de Freischer, que logró demostrar que tanto su aspecto como su peculiar forma de hablar y cantar no eran propios solo de Kane, y podían representar a otras artistas de la época, como Clara Bow, Baby Esther o Florence Mills.

En algunos de los cortos de Betty Boop aparecen invitados de excepción para los amantes del jazz, como Louis Armstrong:

Un jovencito Cab Calloway, con su gran éxito Minnie the Moocher:

O Don Redman (un personaje clave en el nacimiento del swing, como compositor, arreglista y director de orquesta):

Y hay muchos más… que te invito a descubrir en esta lista de YouTube

Screen Songs

Se trata de una serie de dibujos animados producidos por los Estudios Fleischer y distribuidos por Paramount Pictures entre 1929 y 1938, como continuación de la serie Song Car Tunes, que comenzó en 1924, y que fue pionera en la incorporación del sonido.

Tenían como lema:

Start your day with a song, And sing the whole day through. Even while you’re busy working, Do just like the birdies do! Though the day may be long, You never will go wrong Low key, high key, any old key, Just start your day with a song!

Cada cortometraje, dedicado a una canción de moda, estaba pensado para que el público cantase mientras se proyectaba. Para ello se ideó lo que fue el primer karaoke de la historia, pues la letra de la canción se mostraba en la parte inferior mientras que una bolita saltarina (the bouncing ball) iba pautando la sílaba a la que correspondía cada nota de la melodía.

De esta serie quiero destacar dos cortos que tienen como protagonistas a los Mills Brothers y las Boswell Sisters, dos de los mejores conjuntos vocales de la época:

I Ain’t Got Nobody:

Sleepy Time Down South:

Así como este otro, que es uno de los primeros en los que aparece el personaje de Betty Boop:

Y hay muchos más… que te invito a descubrir en esta lista de YouTube:

Silly Symphonies

Fue una serie de cortometrajes animados producidos por Walt Disney entre 1929 y 1939. A diferencia de las series de Mickey Mouse, Silly Symphonies no usaba personajes continuos, aunque sí que sirvió para la presentación de personajes como el Pato Donald, Pluto o los Tres Cerditos. Aunque al principio no tuvieron mucho éxito, la cosa cambió a partir de 1935, cuando los cortos empezaron a hacerse en color.

En esta serie la música tenía un protagonismo especial, pero en la mayor parte de los cortos no aparece música de jazz. Hay sin embargo alguna excepción, como este fragmento del corto Woodland Café:

La serie de Silly Symphonies tuvo una gran influencia en otras series de animación con contenido musical como Looney Tunes y Merrie Melodies, de Warner Bros, Happy Harmonies de Metro-Goldwyn-Mayer o Swing Symphony de Universal.

Looney Tunes y Merrie Melodies

Looney Tunes es una serie de cortos de animación de Warner Bros, que comenzó su transmisión oficialmente en 1930 y que ha perdurado prácticamente hasta hoy. La expresión «Looney Tunes» (canciones chifladas o lunáticas) es una alusión a las Silly Symphonies de Walt Disney.

Por otro lado, la serie Merrie Melodies (Fantasías animadas de ayer y hoy en español) fue distribuida por Warner Bros entre 1931 y 1969.

Ambas series fueron producidas por Leon Schlesinger, quien inicialmente contaba en el equipo con los dibujantes Rudolph Ising y Hugh Harman, ex empleados de Disney. La dirección musical la asumió Frank Marsales y, desde 1936, Carl W. Stalling.

La principal diferencia entre las dos series era, en un principio que los personajes recurrentes aparecían solo en Looney Tunes (por ejemplo Bosko, que también aparece en Happy Harmonies, y posteriormente el cerdito Porky, el pato Lucas), mientras que las Merrie Melodies tenían personajes e historias aisladas y la música era el ingrediente principal. No obstante, con el tiempo, Merrie Melodies comenzó a incorporar en sus películas personajes populares (como Bugs Bunny) y, por otro lado, los cortos de Looney Tunes comenzaron a diversificar los personajes.

Otra diferencia entre las dos series es que en 1934, los cortos de Merrie Melodies comenzaron a producirse en color, mientras que Looney Tunes continuó en blanco y negro hasta 1943.

En ambas series la música tiene mucho protagonismo y podemos encontrar bastantes cortos con referencias a la música de jazz, aunque en algún caso con imágenes estereotipadas de los músicos afroamericanos que hoy en día no resultan aceptables. Como ejemplos tenemos el titulado Clean Pastures -uno de los Censored Eleven-, del que podemos ver un fragmento con el tema “Swing For Sale”:

O este otro titulado Have You Got Any Castles?, en el que aparecen caricaturas de Cab Calloway, Louis Armstrong y Bill Robinson, entre otros:

También aparecen caricaturas de destacados músicos de jazz en Tin Pan Alley Cats (otro de los censored eleven, que puedes ver en este enlace: https://www.dailymotion.com/video/x2l8ugu)

Desgraciadamente numerosos cortos de estas series desde finales de los años 30 no están disponibles en YouTube. No obstante, en esta lista de YouTube puedes ver muchos de los que sí lo están y que tienen música de jazz en su interior:

Happy Harmonies

Es una serie de 36 cortos animados producidos por Hugh Harman y Rudolf Ising y distribuidos por Metro-Goldwyn-Mayer entre 1934 y 1938.

Realizados en color, estos dibujos animados estaban inspirados en las Silly Symphonies de Walt Disney. A diferencia de aquellas, en este caso si contaban con algún personaje recurrente, como Bosko, un personaje que también protagonizó los primeros cortos de Looney Tunes. En un principio, Bosko tenía un diseño similar al de Mickey Mouse, pero al poco tiempo se rediseñó como un chico afroamericano.

Como Silly Symphonies, en esta serie la música tiene también bastante protagonismo y en este caso sí que se recurre con frecuencia a los ritmos de jazz. Aquí podéis ver algunos ejemplos en los que aparecen caricaturas animadas de Cab Calloway, Fats Waller, Bill ‘Bojangles’ Robinson, Louis Armstrong, Ethel Waters y The Mills Brothers, entre otros:

The Old Mill Pond:

Swing Wedding:

Y algunos otros incluidos en esta lista de YouTube:

Swing Symphony

Se trata de otra serie de cortos de dibujos animados de temática musical creados como respuesta a las Silly Symphonies de Disney. Fue producida por Walter Lantz y distribuida por Universal entre 1941 y 1945.

Como ocurre con otras series de las comentadas, no tiene un personaje protagonista fijo y se caracteriza por prestar especial atención a músicos y canciones de boogie-woogie. La composición de la música corría a cargo de Darrell Calker, que contó con músicos destacados para interpretarla, entre los que se cuentan Nat King Cole, Meade Lux Lewis y Jack Teagarden.

Pueden destacarse algunos cortos de esta serie con presencia del jazz en su banda sonora, pero con inclusión también de estereotipos y prejuicios racistas poco aceptables actualmente:

Scrub Me Mama With A Boogie Beat:

Boogie Woogie Bugle Boy of Company B:

Puedes encontrar más cortos de esta serie con referencias al swing en la siguiente lista

Make Mine Music (Música Maestro)

Es un largometraje animado producido por Walt Disney y distribuido por RKO en 1946. Está compuesto por varios segmentos, sin relación alguna entre ellos, salvo que todos son enteramente musicales.

Para lo que nos interesa tenemos que destacar especialmente dos, con música interpretada nada menos que por Benny Goodman:

After You’ve Gone:

Y sobre todo, All The Cats Join In, que es una auténtica gozada:

Otras muestras de animaciones «con swing»

Pueden encontrarse referencias al jazz hot y al swing en muchos otros cortometrajes de animación de los años 30, 40 y 50, algunos incluidos en series como Krazy the Cat, Little Lulu, Popeye o Tom y Jerry.

A destacar este corto titulado Swing Monkey Swing, distribuido por Columbia en 1937, en el que se caricaturiza a Cab Calloway y a Bessie Smith:

También el titulado Mother goose in swingtime (Columbia, 1939), con aparición de múltiples cantantes y bailarines de la época:

O bien este delicioso fragmento del cortometraje Solid Serenade (1946) de la serie de Tom & Jerry, en el que suena «Is You Is, Or Is You Ain’t My Baby”:

Y si tienes ganas de más, puedes encontrar algunos otros en la siguiente lista de YouTube:

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