La banda dentro de la banda

Actualmente son habituales las bandas de swing de pequeño formato, pero durante la llamada “era del swing” (1935-1945), lo normal era que esta música fuese interpretada por orquestas de tamaño considerable, que recibieron el nombre de big bands. No obstante, paralelamente al desarrollo de estas big bands, se produjo un fenómeno musicalmente muy interesante y determinante para el desarrollo del jazz en las décadas siguientes. Se trata de la formación de pequeños combos que, sin salirse del estilo imperante, ofrecían una forma de interpretación opuesta a la de las grandes orquestas. Son tríos, cuartetos e incluso formaciones de seis o siete componentes, que dejan mucho más lugar a la improvisación y el lucimiento de sus integrantes.

Esta escuela de “swingers rebeldes” va preparando de forma paulatina la evolución del jazz hacia formas susceptibles de superar el colapso de las orquestas a finales de los años 40.

En muchos casos son combos formados en el seno de las grandes orquestas de la época, como las de Duke Ellington, Tommy Dorsey, Artie Swaw o Woody Herman. Es lo que se conoce como «The band within the band» (la banda dentro de la banda).

Aunque cada una de estas formaciones tiene su estilo y sonido propios, todas tienen en común la recuperación de una forma de hacer jazz más fresca, espontánea e improvisada. Esto resultaba difícil de lograr en el seno de una big band, donde el músico debía tocar según unos arreglos musicales preestablecidos, permitiéndosele improvisar únicamente en los solos.

Antes de seguir y para hacerte una mejor idea de cómo suena esta música de la que hablamos, te recomiendo que le des al play de esta lista de reproducción en la que se recoge una selección de temas de estas bandas de pequeño formato.

Tommy Dorsey’s Clambake Seven

Tommy Dorsey fue el primero en reclutar a los miembros más virtuosos de su orquesta para formar un octeto, en 1935, al que denominó los Clambake Seven. En el mismo se integraron, en sus diversas formaciones músicos tan destacados como el saxofonista Bud Freeman, los trompetistas Bobby Hackett y Billy Butterfield, el clarinetista “Peanuts” Hucko, el percusionista Dave Tough y el propio Tommy Dorsey al trombón.

El estilo de los Clambake Seven estaba influido por el hot jazz de Nueva Orleans y Chicago típico de una década atrás, lo que contrastaba con el sonido refinado y más comercial de la gran orquesta de Tommy Dorsey. Me encantan sus versiones de clásicos como «Tiger Rag» o «Posin'».

Benny Goodman Trio, Quartet, Quintet, Sextet & Septet

Un caso particular y destacado es el de Benny Goodman, que para sus combos reclutó a músicos virtuosos que no pertenecían a su orquesta y que nunca llegaron a incorporarse plenamente en ella.

Benny Goodman comenzó a trabajar con pequeñas formaciones en 1936 cuando reunió al pianista Teddy Wilson y al batería de su orquesta, Gene Krupa, para realizar una serie de grabaciones para el sello…. Poco tiempo después incorporó al vibrafonista Lionel Hampton. Esta formación era revolucionaria ý no solo desde el punto de vista musical. Hay que tener en cuenta que tanto Wilson como Hampton eran afroamericanos y, en plena época de la segregación racial, no era nada habitual que músicos blancos y negros tocasen juntos públicamente como parte de una misma formación.

Con el tiempo Goodman experimentó con otras formaciones más numerosas, como quintetos, sextetos y septetos, en las que intervinieron destacados solistas como Charlie Christian, uno de los pioneros de la guitarra eléctrica.

Ya se habla de los combos de Benny Goodman en otra entrada de este blog, por lo que no me extiendo más aquí sobre este memorable grupo.

Las bandas de Duke Ellington

La gran factoría musical de Duke Ellington también patrocinó diversas formaciones de cámara como vehículo de expresión de los músicos más destacados de su orquesta.

Ya a mediados de los años 30, el Duque había experimentado con grupos pequeños formados por miembros de su orquesta, tanto en actuaciones como en grabaciones. Esta práctica aumentó progresivamente a finales de la década, con diversas formaciones que adoptaron diferentes denominaciones: Cootie Williams & The Rug Cutters, Barney Bigard & His Jazzopators, Johnny Hodges & His Orchestra. Sin embargo, los músicos que las integraban eran prácticamente los mismos: Barney Bigard, Billy Taylor Sr., Cootie Williams, Harry Carney, Johnny Hodges, Otto Hardwick, Sonny Greer y el propio Ellinton al piano.

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Cab Calloway y Ivie Anderson, de espaldas, junto a Sister Rosetta Tharpe al piano, Duke Ellington a la guitarra y otros músicos (agosto de 1939).

También en el entorno musical de Duke Ellinton se formó una banda con miembros de su orquesta, así como de la orquesta de Chick Webb: los Gotham Stompers, que realizaron diversas sesiones de grabación en 1937 con la participación de la vocalista Ivi Anderson. ¡Me encanta el sonido de esta banda!

The Savoy Eight

Entre 1936 y 1939 se realizaron un total de 26 grabaciones firmadas por estos “ocho del Savoy”, que no eran sino una selección de los miembros de la orquesta de Chick Webb, incluido él mismo. Al frente del conjunto figuraba la joven vocalista de la orquesta, Ella Fitzgerald.

El grupo tenía como finalidad precisamente la promoción de la cantante como bandleader en este periodo, anterior a que asumiera la dirección de la orquesta tras la muerte de Chick Webb. La combinación de la voz de Ella Fitzgerald con este grupo «de cámara» es simplemente ¡deliciosa!

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La composición y el número de miembros de la banda variaron con el paso del tiempo, en función de los cambios en la orquesta de Webb. Formaron parte de la banda Taft Jordan, Sandy Williams, Pete Clark, Ted Mcrae, Tommy Fulford, Beverly Peer, John Trueheart, Louis Jordan, Bobby Johnson, Hilton Jefferson y, como hemos dicho, el propio Chick Webb a la batería.

Bob Crosby Bobcats

Bob Crosby, hermano pequeño de Bing Crosby, y cantante como él, se convirtió en director de orquesta con solo 22 años, cuando fue elegido entre sus compañeros, la mayor parte miembros de la orquesta de Ben Pollack, que se acababa de disolver. Poco después seleccionó de entre ellos a los miembros más motivados para formar los Bobcats, una formación en octeto orientada al hot jazz de Nueva Orleans.

Por la banda pasaron a lo largo del tiempo músicos como Yank Lawson, Billy Butterfield, Charlie Spivak, Muggsy Spanier, Joe Sullivan o Jess Stacy.

Artie Shaw’s Gramercy 5

En torno a 1940, Artie Shaw, clarinetista y líder de una de las más conocidas orquestas de swing, comenzó a experimentar con diferentes formaciones de pequeña escala formadas con músicos de la orquesta y a las que denominaba según las extensiones telefónicas de los distintos barrios de Nueva York: Chelsea 3, Regent 4, Gramercy 5.

La última es la más conocida, y la única con la que realizó grabaciones. La integraban originalmente Billy Butterfield (trompeta), Artie Shaw (clarinete), Al Hendrickson (guitarra), Jud DeNaut (bajo) y Nick Fatool (batería) y Johnny Guarnieri (clave). Esta formación poseía un sonido muy característico producido por la especial sonoridad del clave, instrumento nada común en el jazz. Puedes comprobarlo en temas como «Summit Ridge Drive».

En formaciones posteriores de la banda participaron otros destacados músicos como Roy Eldridge (trompeta), Dodo Marmarosa (piano) o Barney Kessel (guitarra). En sus grabaciones de 1945 la banda ofrece un estilo más innovador, que apunta ya a los nuevos estilos del jazz, como el bebop.

Gene Krupa Trio

El famoso baterista, que había formado parte del trío y cuarteto de Benny Goodman a finales de los años 30, también formó sus propio trío a mediados de los 40 con dos miembros de su orquesta: el pianista Teddy Napoleon y el saxofonista Charlie Ventura, con quienes realizó unas míticas grabaciones de algunos estándares de jazz como “Dark Eyes”, “Limehouse Blues” o “Body and Soul”, en los que Krupa despliega todas sus habilidades, como unos de los mejores percusionistas de la era del swing.

Glenn Miller’s Uptown Hall Gang

Una “banda dentro de las bandas” singular fue la formada por Glenn Miller en Europa mientras estaba al frente de la Army Air Force Orchestra. Para esta formación de cámara eligió a un joven pianista llamado Mel Powell como director y en ella se integraron músicos como el clarinetista «Peanuts» Hucko, el trompetista Bernie Privin y el baterista Ray McKinley, que conformaron un conjunto de corte moderno y un tanto “hipster”, que contrastaba con la orientación más comercial de la orquesta.

Tras la liberación de París, la banda tuvo ocasión de grabar varios discos con Django Reinhardt. Como curiosidad, estas grabaciones se editaron en Inglaterra en el sello Esquire, pero se editaron también en Francia en el sello ABC, aunque cambiando el nombre de la banda a Jazz Club Mystery Hot Band.

Woody Herman’s Woodchoppers

Se trata de un grupo de cámara creado en el seno de la orquesta de Woody Herman, en su primera fase, concretamente en lo que se conoce como First Herd (1944-1946). Su nombre deriva del mayor éxito de la orquesta de Herman: “At the Woodchoppers’ Ball”

Esta orquesta fue una de las más abiertas a las nuevas tendencias musicales que desembocarían en el bebop y en otros estilos del jazz moderno y los Woodchoppers fueron una clara muestra de esta orientación. El grupo estaba formado por solistas tan innovadores como el trompetista Sonny Berman, el saxo Flip Phillips, el trombonista Bill Harris y el pianista Jimmy Rowles y, entre otras cosas, sirvió como vehículo para la interpretación de algunos temas del compositor Shorty Rogers, vinculado a la banda de Herman.

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